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Encefalo

L’encefalo è la parte del sistema nervoso centrale contenuta nella scatola cranica. E' costituito da 5 parti che si differenziano già nei primi stadi di sviluppo embrionale: telencefalo,  diencefalo,  mesencefalo, metencefalo e mielencefalo

parti dell'encefalo ESCAPE='HTML'

1. telencefalo

E' la parte dell'encefalo che nell'uomo presenta le maggiori dimensioni e insieme al diencefalo costituisce il cervello

Il telencefalo ha forma ovoidale ed è suddiviso in due emisferi cerebrali, (destro e sinistro: l'emisfero destro controlla i movimenti e riceve le sensazioni del lato sinistro del corpo, mentre per l'altro emisfero vale il contrario). 

Gli emisferi cerebrali sono costituiti da sostanza grigia, che forma la corteccia cerebrale, e da sostanza bianca, più in profondità.

La corteccia cerebrale (sostanza grigia) è costituita dai corpi cellulari dei neuroni e dai dendriti, mentre la sostanza bianca da assoni e da cellule della nevroglia. All'interno della sostanza bianca sono presenti anche dei nuclei di sostanza grigia detti nuclei della base, importanti centri nervosi per la regolazione dell'attività motoria. 

Gli emisferi cerebrali presentano una superficie percorsa da solchi, che delimitano dei rilievi dalla forma caratteristica denominati circumvoluzioni

Alcuni solchi sono più profondi ed evidenti e prendono il nome di scissure, che suddividono ogni emisfero in 6 lobi: frontale, parietale, temporale, occipitale, limbico, dell'insula. Il lobo limbico e il lobo dell'insula non sono visibili esternamente, sono nascosti alla vista dagli altri lobi.

Cervello umano

La superficie del cervello presenta rilievi caratteristici detti circonvoluzioni

Sostanza grigia e sostanza bianca

Sostanza grigia all'esterno, sostanza bianca all'interno

lobi cerebrali

i 4 lobi cerebrali visibili (4 per ciascun emisfero)

lobi cerebrali

il lobo limbico (rosso) e il lobo dell'insula (arancione)

AREE SENSORIALI E MOTORIE DELLA CORTECCIA CEREBRALE

Da un punto di vista funzionale, nella corteccia si distinguono diverse aree con funzioni diverse: zone associative, zone sensoriali e zone motorie. In queste aree è possibile tracciare una rappresentazione di tutte le diverse parti del corpo umano, che prende il nome di homunculus sensoriale (per le aree sensitive) e homunculus motorio (per le aree motorie), ottenendo una vera e propria mappa delle zone della corteccia che vengono eccitate dagli stimoli provenienti da una data zona cutanea. Il termine homunculus (piccolo uomo, figure successive) è dovuto al fatto che la rappresentazione del corpo umano appare grottesca e sproporzionata: questo avviene perché ogni parte del corpo è rappresentata nell'homunculus non in base alla sua reale dimensione, bensì in base al numero di recettori presenti.

Conseguenza di questo principio è che le aree corticali deputate alla ricezione degli stimoli provenienti dal viso, dalle labbra e dalla mano sono innaturalmente grandi, mentre quelle assegnate al torso ed alle gambe appaiono molto più piccole della reale dimensione di questi organi.

Tra i due emisferi cerebrali, alla loro base, si trova il corpo calloso,una lamina di sostanza bianca costituta da diversi milioni di fibre nervose che collegano gli emisferi cerebrali destro e sinistro. Le sue funzioni non sono completamente chiarite: sono conosciuti casi di assenza congenita (agenesia) o di distruzione del corpo calloso che non sembrano causare disturbi.

Homunculus sensoriale

Le dimensioni delle diverse parti del corpo sono proporzionali all’ampiezza della corteccia cerebrale che le controlla.

Corteccia sensoriale e motoria
Il corpo calloso

collega tra loro i due emisferi cerebrali

2. DIENCEFALO

Al di sotto del copro calloso si trovano delle cavità, i ventricoli, pieni di liquido cefalo-rachidiano. 

I due ventricoli laterali delimitano il diencefalo, costituito dal talamo (destro e sinistro), dall'ipotalamo (al centro) e dall'epitalamo (posteriormente).

diencefalo

Talamo, ipotalamo e ipofisi

ventricoli cerebrali
Circolazione del liquido cefalo-rachidiano nell'encefalo

Il talamo è costituito da sostanza grigia e svolge numerose funzioni:

- ricezione degli impulsi sensitivi provenienti da tutto il corpo (tranne gli olfattivi) prima di giungere alla corteccia cerebrale
- regolazione dei movimenti e del tono muscolare, grazie alle connessioni con la corteccia cerebrale motoria e con il cervelletto
- elaborazione delle componenti emozionali.

Al di sotto del talamo si trova l'ipotalamo, costituito da nuclei di sostanza grigia. Secerne diversi ormoni che influiscono sulla funzionalità dell'ipofisi e, attraverso questa, controlla numerose funzioni indispensabili per il mantenimento dell'equilibrio interno, tra cui:

- regolazione della temperatura
- controllo della fame
- regolazione dell'equilibrio idrico-salino (attraverso l'ormone antidiuretico ADH) 
- regolazione del sonno
- controllo della pressione sanguigna
- controllo della frequenza cardiaca
- controllo e regolazione di alcune funzioni del sistema nervoso autonomo
- controllo della muscolatura liscia (attraverso la secrezione dell'ossitocina)
- controllo delle emozioni

Posteriormente al talamo si trova l'epitalamo, costituito per la magigor parte dalla ghiandola pineale o epifisi

3. Mesencefalo

E' di piccole dimensioni, è costituito soprattutto da sostanza grigia ed è percorso interamente da un sottile canale (acquedotto di Silvio) collegato ai ventricoli cerebrali. E' coinvolto nel controllo della vista (controlla i movimenti degli occhi), dell'udito e nel controllo di alcuni movimenti del corpo. 

Insieme al ponte del metencefalo e al mielencefalo costituisce il tronco encefalico.

4. Metencefalo

E' costituito dal ponte e dal cervelletto. Il Ponte ha la funzione di collegare il cervelletto con le altri parti dell'encefalo, mentre il cervelletto svolge numerose funzioni legate al mantenimento della postura e al controllo dei movimenti.
Il cervelletto è costituito da due emisferi, detti emisferi cerebellari, costituiti da materia grigia (la corteccia), da materia bianca (sotto la materia grigia) e da una struttura di collegamento tra i due emisferi, il verme.

5. Mielencefalo

Il mielencefalo, o midollo allungato o bulbo, è costituito dalla parte del midollo spinale che entra all'interno della scatola cranica. E' costituto soprattutto da fibre che lo attraversano, ma anche da nuclei di sostanza grigia, tra cui il centro respiratorio, che controlla gli atti respiratori, e i centri cardio-inibitore e vasomotore, che controllano rispettivamente il ritmo cardiaco e il livello di contrazione della muscolatura liscia dei vasi sanguigni.

Metencefalo

Cervelletto (rosso) e ponte (arancione)

Metencefalo e mielencefalo

Il bulbo (o midollo allungato) si continua con il midollo spinale

Cervelletto umano